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"España se está posicionando como uno de los líderes en el control biológico especialmente en agricultura"

Entrevista a George E.Heimpel con motivo de su ponencia magistral en el Primer Foro de BioProtección Vegetal

18/06/2019 Autor: GuíaVerde

Hace unos días tuvimos la oportunidad de conversar con George E.Heimpel, profesional con amplia trayectoria en el control biológico, que fue el encargado de impartir la ponencia magistral del Primer Foro de BioProtección Vegetal, celebrado los pasados 13 y 14 de junio en la Universidad Politècnica de València.

 

George E.Heimpel es Doctor por la Universidad de California y actualmente Profesor de Entomología en la Universidad de Minnesota, en la que enseña Control biológico y comportamiento de insectos, así como Presidente de la Organización Internacional de Lucha Biológica (IOBC/OILB).

 

Instantes antes de empezar con su ponencia, “El control biológico como ciencia de la conservación”, le preguntamos qué destacaría a grandes rasgos de la misma, a lo que Heimpel contestó: 

 

“Con mi exposición pretendo poner el control biológico en términos de la conservación.”

 

Según nos explicó, supone un problema que tradicionalmente la disciplina de la conservación se haya desarrollado separadamente de la disciplina de control biológico. Por ello, considera que es muy interesante y necesario establecer enlaces entre el control biológico y la ciencia de la conservación.

 

Posteriormente a esta entrevista y durante su ponencia, Heimpel explicó como el control biológico puede proteger la biodiversidad y profundizó en este tema señalando que: “No hay excusa para que el control biológico no se convierta en un componente cada vez más grande de las ciencias de la conservación.”

También hizo mención a la importancia que puede tener el control biológico en los efectos del cambio climático: “El control biológico puede reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y, de este modo, frenar el cambio climático global.”

 

También pudimos hablar con Heimpel a cerca de su amplio trabajo en investigación, preguntándole qué importancia tiene actualmente el control biológico en la gestión de plagas y enfermedades. 

 

Heimpel señala que está claro desde hace muchos años que el control biológico es un método muy importante y eficaz. Sin duda, una alternativa a los fuertes pesticidas.

 

Por su parte, nos comenta que ha trabajado mucho en la agricultura, en el control de plagas en el maíz y otros productos agrarios. Pero, en la actualidad está trabajando más en la conservación y su proyecto principal es el control de Philornis downsi en las Islas Galápagos, donde está trabajando para tratar una mosca invasora de aves, un parásito que está afectando a los pinzones de Darwin

 

Estos dípteros atacan a los polluelos en el nido deformando sus picos. Y todo apunta a que, de nuevo, el control biológico puede ser la solución. 

 

Este proyecto llega 15 años después del éxito del control biológico de la cochinilla algodonosa Icerya purchasi en Galápagos usando el coccinélido Rodolia cardinalis, que ha servido para proteger plantas endémicas y para poder establecer el control biológico clásico como una importante herramienta de conservación para las Islas Galápagos. 

 

El equipo de investigación de Heimpel ha estado trabajando en el Ecuador continental para encontrar parasitoides especialistas de Philornis downsi y parece ser que han encontrado algunos. La especie más prometedora hasta el momento es el calcídido Conura annulifera, que es conocida en la literatura como un especialista de Philornis.  En estos momentos, están realizando estudios de especificidad bajo condiciones de cuarentena en Estado Unidos que también indican esta especificidad y su intención es poder realizar estudios similares en Galápagos en el mismo laboratorio donde se realizó en su día el trabajo con Rodolia.

 

En estos momentos, Heimpel indica que “Estamos buscando una solución con control biológico para Philorns downsi, un parasito de aves en Galápagos que está poniendo en peligro la supervivencia de los pinzones de Darwin.” 

 

Ante las preguntas: ¿Cuál es tu opinión sobre este nuevo Foro de Bioprotección Vegetal? ¿Qué nivel de importancia tiene para este ámbito (control biológico)? Responde que España se está posicionando como uno de los líderes en el control biológico especialmente en agricultura - vegetales y en los cultivos protegidos-. Además de hacer mención a la región de Almería como una de las que considera que más trabajan el control biológico hasta el punto de estar liderando en el mundo en este ámbito.

 

Por eso Heimpel considera que  de alguna manera, “es importante que este Primer Foro de BioProtección se celebre en España para decir sí, España está aquí porque estamos haciendo cosas muy importantes que todo el mundo puede ver.” 

 

Según nos comenta, en su opinión, “este Foro es fundamental para darle visibilidad al gran trabajo en el ámbito del control biológico realizado en nuestro país.”

 

A lo largo de la entrevista, también tuvimos la oportunidad de preguntarle sobre la labor que lleva a cabo la Organización Internacional de Lucha Biológica (IOBC/OILB) de la cuál es presidente.

 

A lo que Heimpel responde: “El gran objetivo de la OILB es apoyar las investigaciones de control biológico, además de apoyar a los jóvenes científicos, porque desde la institución deseamos que el campo del control biológico crezca y se lleven a cabo investigaciones más profundas en este ámbito y consideramos que para eso es fundamental que hayan estudiantes interesados en ello, que puedan constituir la próxima generación.”

 

Además, nos explicó que uno de los grandes proyectos de la OILB tiene el objetivo de reunir todos los campos de control biológico (contra insectos, contra las malezas, contra las enfermedades de plantas, contra algunos animales vertebrados invasivos). “Habitualmente se trabaja en ello por separado pero jamás están en una misma conversación. Ante ello el OILB ha creado un Congreso Internacional de Control Biológico, que reúne todas estas tipologías de control biológico con sus particulares métodos de investigación. En 2018 fue la primera edición de este congreso internacional y el próximo será en 2021 en Suiza.”

 

La OILB facilita la reunión de investigadores de control biológico en simposios y grupos de trabajo, además de abogar por la mejora continua de la eficacia y seguridad del control biológico en todo el mundo. Como indica el propio Heimpel, están especialmente interesados en apoyar a los jóvenes científicos que deseen trabajar en este campo para conseguir que permanezca activo y productivo. Otro de los objetivos de la OLIB es interaccionar con los organismos internacionales para estructurar y mejorar las regulaciones sobre las prácticas de control biológico.

 

Acabamos nuestra entrevista preguntándole sobre los retos que afronta la Organización Internacional de Lucha Biológica (IOBC/OILB) y la investigación en control biológico en general.

 

Heimpel apunta que “El principal reto es superar la opinión de que con el control biológico puede haber riesgos, que si bien es cierto que los hay, llevan más de 20 años trabajando muy duro para minimizarlos. Por eso es fundamental concienciar a la gente sobre esto y darles a conocer que los riesgos para el medioambiente son mucho menores que hace un par de décadas, además de ser controladores más efectivos.”

 
 

El control biológico clásico se ha centrado en evaluar los riesgos que conllevan las introducciones de artrópodos en las últimas dos décadas aproximadamente. Esto ha llevado a una gran mejora de la seguridad de tales procedimientos, lo cual es realmente importante. Sin embargo, también ha dado lugar a una disminución del número de permisos concedidos en una gran parte de países, además de aumentar el tiempo del procedimiento. Esto ha hecho que se pierdan algunas oportunidades de control biológico de especies invasoras. Esta casuística puede considerarse parte del complicado crecimiento que esta disciplina tiene para desarrollar e implementar los protocolos de seguridad. Es más, según el propio Heimpel, es probable que la situación se estabilice en los próximos años y se obtenga la aprobación de  más proyectos en su debido tiempo, una vez la comunidad dé el paso de poner en la balanza los beneficios y riesgos de la importación de agentes de control biológico.

 

Ante esta tesitura, añade que “Es primordial seguir investigando y trabajando para superar este tipo de riesgos.”

 

Para más información sobre el trabajo de investigación de George Heimpel: 

http://www.seea.es/pdf/30%20Entrevista%20a%20entom%C3%B3logos%20_George%20Heimpel.pdf

http://heimpellab.cfans.umn.edu/ 

https://www.entomology.umn.edu/faculty-staff/george-heimpel

https://scholar.google.es/citations?hl=es&user=K_oX8n0AAAAJ&view_op=list_works&sortby=pubdate

http://ucanr.edu/blogs/blogcore/postdetail.cfm?postnum=12217